Le metamorfosi dell’economia: le sovversioni della gratuità


Come tutte le rivoluzioni autentiche, quella che sta sconvolgendo l’economia del nostro tempo è silenziosa ed invasiva. Coinvolge infatti una categoria di pensiero e una prassi – la gratuità – che finora e per le più svariate ragioni, ha avuto scarso diritto di rappresentanza nel dibattere economico.

La fisionomia di questa rivoluzione è difficile da osservare, per la semplice circostanza che non esistono strumenti in grado di rilevarla, malgrado sia ormai evidente a chiunque si occupi di cose economiche. Peraltro essa ha preso slancio proprio in virtù dell’evoluzione tecnologica, che si conferma come il principale driver della metamorfosi della nostra economia.

Un semplice esempio basterà a capire: oggi con un semplice click si possono inviare senza costi informazioni a chiunque. Pensate ai cambiamenti che le e-mail hanno provocato alle nostre consuetudini postali e professionali. Queste informazioni, peraltro, in molta parte sono anch’esse gratuite, essendo sostanzialmente il frutto di una ricombinazione di informazioni già esistenti e reperibili gratuitamente. Ciò pone enormi problemi di copyright e di quantificazione economica. Queste informazioni, che non hanno prezzo, non impattano sul Pil, semplicemente perché il mercato non riconosce loro alcun valore.

In tal senso, la gratuità sta svolgendo un effetto sovversivo sui mercati. Sta creando valori invisibili, perché le contabilità nazionali non sono in grado di rilevarli, che mutano sostanzialmente anche il loro rapporto con i soggetti economici. Inoltre impattano sulla microeconomia dei mercati, sostanzialmente rivoluzionandola. Quindi la sovversione è duplice.

Facciamo un altro esempio. Wikipedia ogni giorno viene consultata da milioni di persone che hanno necessità di sapere qualcosa. Tralasciando di entrare nel merito delle informazioni che rilascia, è utile osservare che tale accesso è completamente gratuito e di fatto concorrenziale con quello, a pagamento, che può offrire una qualsiasi enciclopedia tradizionale. Ciò provoca due cose: la prima è che un soggetto che accede a Wikipedia non svolge, tecnicamente, alcun effetto economico sulla contabilità nazionale. La seconda è che un’enciclopedia tradizionale perde un cliente, e quindi reddito, e si trova costretta a rivoluzionare la sua strategia di vendita se vuole sopravvivere. Deve scendere anch’essa sul terreno della gratuità cercando un modo per estrarre comunque un reddito dai clienti.

Questa contraddizione, per la quale la gratuità sottrae valore ai mercati tradizionali, e insieme crea valore per gli utenti, si manifesta con tutta la sua virulenza, per fare un altro esempio, nel mercato dell’informazione. I media tradizionali sono da anni in una crisi profonda a causa della concorrenza della gratuità dell’informazione disponibile on line. Per i giornali (e i giornalisti) l’effetto sovversivo della gratuità è stato senza precedenti. Oggi un articolo pubblicato on line non ha praticamente nessuno valore economico, anche se viene letto da migliaia di persone, per il semplice fatto che pochissimi sono disposti a pagare per leggerlo. E questa è un’altra caratteristica della prassi che la gratuità ha provocato sulla popolazione digitale. Il consumatore non è più disposto a pagare per ciò che può avere gratis.

Sembra una tautologia, ma se guardiamo bene il significato economico è profondo. I fruitori della rete si aspettano che una certa quantità di servizi o prodotti siano gratuiti – l’informazione ad esempio – e ciò vuol dire che intere filiere produttive sono candidate semplicemente all’estinzione. Se considerate il concetto di informazione nel suo significato più vasto – quindi non solo giornali, ma tutto ciò che viene elaborato e rappresentato in forma scritta o grafica – comprenderete quanti lavori rischiano di diventare incapaci di fornire un reddito, a meno di non aver alle spalle colossi economici.

Ma la sovversione più profonda è stata un’altra. La gratuità ha consentito di esercitare una pulsione remota che mai prima nella società ha avuto modo di manifestarsi a un livello globale così eclatante. Per un venditore che regala qualcosa on line per venderci qualcos’altro, ci sono infiniti contributori che regalano su internet terabyte di dati per il semplice fatto che amano condividere qualcosa. A cominciare da se stessi.

L’economia del dono, oggetto di un vecchio e tuttora attualissimo libro di Marcel Maus (Saggio sul dono. Forma e motivo dello scambio nelle società arcaiche), è diventata una grande protagonista del nostro evo tardo capitalistico, dimostrando ancora una volta l’incapacità dell’uomo economico di rappresentarci. Le nostre radici culturali, insomma, comprese quelle dell’economia come la conosciamo, sono ben anteriori ad Adam Smith.

Purtroppo a questo lato luminoso se ne associa uno terribilmente oscuro.

La peggiore sovversione provocata dalla gratuità digitale, infatti, è profondamente subdola; diabolica, si dovrebbe dire, se oggi parlare non diavolo non fosse così fuori moda. Ciò che è stato sovvertito, infatti, è stato il significato stesso di gratuità. Perché non è per nulla vero che tutto sia gratis.

Pensateci un attimo. Innanzitutto per accedere a questa gratuità dovete pagare. E non mi riferisco a ciò che consumate sulla rete, che è formalmente in gran parte gratis, ma al fatto che per accedere alla rete dovete disporre di un device e di una connessione. Che non sono gratis. Direte che si tratta di poche centinaia di euro l’anno. Però rimane il fatto che sono necessari per garantirvi la sopravvivenza digitale. Se non siete connessi siete digitalmente morti e non avrete accesso a un bel nulla. Se voleste leggere il giornale dovreste andare in edicola. Quindi il costo che paghiamo per il device e la connessione equivale al costo della nostra esistenza digitale. Il bit, per l’uomo digitale, è come la pagnotta per quello analogico.

Mettiamo per ipotesi che qualcuno vi fornisca gratuitamente device e connessione, vi regali il pane. Potremmo dire che a questo punto la rete è gratis?

La risposta è ni. Potremmo dirlo relativamente all’unità di conto – il denaro – che qualcuno generosamente ci fornisce per accedere e usare la rete. Ma non potremmo dirlo relativamente ad altre due variabili, che nell’evo tecnologico sono la più autentica moneta di scambio: il tempo e le informazioni personali.

Cominciamo da queste ultime. Quando navighiamo lasciamo scie di informazioni personali che potentissimi robot algoritmici assemblano e ricombinano trasformando la nostra identità fisica in un alias che ci corrisponde: lo user, per citare un bel libro di qualche anno fa di Frank Schirrmaker (“Ego. Gli inganni del capitalismo“). Credo che saremmo stupiti se guardassimo il nostro user allo specchio. Potremmo persino vergognarcene un po’.

Il problema è che non lo guardiamo noi, ma altri robot, per il quale lo user è il perfetto target commerciale, perché rivela gusti e inclinazioni, preferenze, dati personali e relazionali, e tutto quello che può diventare oggetto delle fantasiose politiche di marketing che orientano i mercati. La nostra navigazione, per dire, influenza anche la visualizzazione dei banner pubblicitari che i vari inserzionisti ci propongono mentre siamo on line e che, di anno in anno, diventa sempre più invasiva.

Ovviamente non c’è solo questo. Ci sono colossi, a cominciare dai social network, che raccolgono i nostri dati e li usano ai propri fini che sono tutt’altro che improntati allo spirito della gratuità. Il business dei dati personali è assai fiorente, a differenza di quello dei giornali.

La questione del tempo è ancora più complessa. In un evo dove prevale il rumore di fondo provocato da un costante ridondanza di informazioni, il tempo che io spendo davanti a un sito corrisponde all’attenzione che il gestore di quel sito mi ha sottratto e che per lui rappresenta una finestra di opportunità per vendermi qualcosa, tramite la pubblicità, o acquisire informazioni su di me, e quindi vendermi in senso stretto. Quindi ciò che di tempo io spendo corrisponde a denaro per la mia controparte.

Mai come nella nostra epoca l’equazione tempo=denaro resa celebra da Benjamin Franklin nel XVIII secolo è stata tanto cogente.

Ciò significa che oggi è vero pure che il denaro è uguale al tempo.

E questa è la sovversione più sorprendente della gratuità.

(5/segue)

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